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Bol. R. Soc. Esp. Hist. Nat. 99(1-4), 2004


Trabajos presentados en la VI Reunión de la IPA España

Tipología y evolución de los nichos de nivación en la Sierra de Guadarrama, España


Typology and evolution of the nivation niches in Sierra de Guadarrama, Spain

David Palacios Estremera, Nuria de Andrés de Pablo y Enrique Luengo Nicolau

Bol. R. Soc. Esp. Hist. Nat. 99 (1-4): 141-158, 2004

Resumen

Los nichos de nivación destacan en la Sierra de Guadarrama por ser las áreas geomorfológicamente más activas y por la gran variedad de sus formas y tamaños. En el presente trabajo se han estudiado hasta seis nichos localizados en la vertiente oriental y occidental del Collado de Quebrantaherraduras (40º52’N; 3º56’W; 2.096 m), analizando: su morfología y dinámica erosiva; su sistema de acumulación y duración de la nieve; y la distribución de la cubierta vegetal. Como resultado de este análisis, se ha localizado el área de máxima actividad dentro de cada nicho, se ha analizado su morfología y se ha deducido su tendencia de crecimiento. Los resultados de este análisis permiten plantear una hipótesis, donde cada tipo morfológico de nicho de nivación, en realidad sería una fase de un mismo proceso evolutivo. Según esta hipótesis, inicialmente se formaría un canal, debido a un movimiento en masa rápido, tipo debris flow, sobre el manto de alteración, como de hecho es frecuente en la Sierra durante la temporada de lluvias o deshielo nival intenso. El nuevo canal crearía unas condiciones topográficas adecuadas para la acumulación de nieve, iniciándose la formación de un “nicho de canal”. La nieve impediría la colonización vegetal y mantendría los procesos erosivos activos, haciendo retroceder las paredes del canal, hasta llegar a formarse un “hoyo”. Al ampliarse el hoyo, se crearía una disimetría en la acumulación nival entre la vertiente de sotavento y la de barlovento, por lo que la pared de barlovento quedaría estabilizada por la vegetación, mientras que la de sotavento se haría cada vez más activa, retrocediendo hasta formar una “ceja”. La explicación, según esta hipótesis, de cómo en estos nichos la nieve se acumula en la actualidad, incluso con más intensidad que en los circos glaciares, vendría resuelta por el hecho de que, sencillamente, los nichos nivales se originarían por eventos de movimientos en masa posteriores al último periodo glaciar y, desde su origen, habrían ido creciendo y ganando en capacidad de retención de nieve.

Palabras clave: Geomorfología nival, Nicho de nivación, Terrazas de nivoplanación, Sierra de Guadarrama, España.

Abstract

Several landforms located on the summit of Sierra de Guadarrama were identified as nivation niches. The niches share similar characteristics including prolonged snow cover (> 200 days/yr) and minimal vegetal cover with disperse colonization by a few highly snow resistant species. They also occupy areas at the summits exposed to heavy erosion processes as evidenced by the displacement of loose blocks, frequent mass movements and easy soil removal. A number of the nivation niches are found at Puerto de Quebrantaherraduras (40º52’N y 3º56’W, 2,096 m), a mountain pass in the northern branch of Sierra de Guadarrama, to the north of Peñalara massif. The distribution of the niches coincides with the location of the source of several streams including Hoyoclaveles and Pájaros to the east and Chorranca to the west. These areas were not glaciated during the recent Pleistocene, and the snow hollows found there have the most prolonged snow cover in the Sierra despite their location at low elevations. The purpose of this study was to delimit and carefully examine the dynamics of the niches and their inherent formations by analyzing the geomorphic, nival and distribution characteristics associated with the local vegetation. Our findings showed that although the morphology of niches is varied, they have common geomorphic characteristics including their location in a topographic depression or hollow on the leeward side of a land feature that acts as a barrier to W-SW winds; heavy erosion of the niche headwalls; the accumulation of pro-nival deposits in the middle sector of the niches that consist of loose blocks or scree with a relatively abundant fine matrix; and the appearance of solifluidal formations at the base of the hollows. These features define these landforms as nivation niches, but because of their peculiar origin, they should be more precisely defined as “Mediterranean” niches. The vegetal cover thins as it nears the interior of the niche where the growing season is short due to the prolonged snow cover. This affect occurs most often in Mediterranean mountains where the extremely dry summer with high evaporation rate increases the limitations on plant growth and development. The niches adopt various forms that can be categorized as follows: simple channels called “nichos de canal”, oval-shaped depressions or “hoyos”, or broad platforms similar to cryoplanation terraces known locally as “cejas”. Despite the variety, it is also possible to look at these forms as manifestation of different phases of a single process. Our hypothesis is that Mediterranean climatic conditions make the sequential evolution of these nivation niches unique. Initially, rapid mass movement formed a channel, such as a debris flow channel, in the weathering mantle, which often occurs during rainy seasons or periods of heavy snowmelt. The new channel creates topographic conditions conducive to snow accumulation, and the niche channel begins to form. The snow inhibits vegetal colonization, so erosion processes continue and ultimately cause the channel walls to retract, forming an oval depression or “hoyo”. As the depression grows larger, snow accumulates differently on the leeward and windward sides. Vegetation stabilizes the windward wall, but the leeward wall becomes more active and retracts forming a “ceja”. We consider that there is more snow accumulation in these nivation niches today than in the nearby glacier cirques, because the niches that formed by mass movements occurring after the most recent glacier period, continue to enlarge thereby increasing their capacity to sustain greater snow accumulation.

Keywords: Nival geomorphology, Nivation niche, Terraces of nivoplanation, Sierra de Guadarrama, Spain.





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